Название города происходит от греческих слов Tiras — Днестр и polis — город.

До 1795 г. Тирасполь был центром Очаковской области, а с 1806 г. стал уездным городом Херсонской губернии.


С присоединением Бессарабии в 1812 г. и формальным лишением ее статуса автономии в 1828 г. военное значение города падает; в 1835 г. Тираспольская крепость была упразднена, но город продолжает развиваться, теперь уже в качестве уездного центра, выполняя преимущественно административные и торговые функции.

Во время Великой Отечественной войны между Днестром и Южным Бугом создали губернаторство Транснистрия, центром которого первоначально стал Тирасполь, оккупированный 10 августа 1941 г. 12 апреля 1944 г. Тирасполь был освобождён войсками 37 Армии Третьего Украинского Фронта под командованием генерала Шарохина.

Первое послевоенное десятилетие продолжался восстановительный период, позже началось формирование новых отраслей — машиностроения и легкой промышленности. Ускоренное промышленное развитие изменило облик города. Уже к 1970 г. численность населения Тирасполя перевалила за 100 тыс. чел. Увеличивалась площадь территории города.


Тирасполь динамично развивался вплоть до конца 1980-х гг. Высокие темпы промышленного производства, строительство новых индустриальных и инфраструктурных объектов способствовало притоку населения, как из районов Молдавии, так и из России и Украины.

Согласно последней переписи, население Тирасполя составило 159 163 человека: городское население — 158 069 человек, сельское население — 1 094 человека, в том числе мужчин — 72 240 чел. (45,4 %), женщин — 86 923 чел. (54,6 %).

Этнический состав характеризуется преобладанием русских — около 42 % 
и украинцев — около 33 %. Молдаване составляют 15 %, представители других национальностей (гагаузы, болгары, белорусы и евреи) — 10 %. В 1926 году население составляло 29,7 тыс. жителей, в том числе русские — 54,8 %, евреи — 29,4 %, а молдаване — 1,4 %. Как видно, время изменило этнический состав города.

Промышленное производство и сейчас является одной из главных функций города Тирасполя. Столица является важнейшим промышленным центром Приднестровья. В Тирасполе развиты легкая, пищевая промышленность и электротехническое машиностроение.